Descubre el mundo de las cuevas 

Y aprende a cuidarlas 

Las cuevas encierran maravillas naturales, secretos milenarios, infinita belleza y estructuras que son todo eso a la vez. Existen estalactitas y estalagmitas de formas muy variadas, siendo probablemente uno de los distintivos más obvios cuando uno piensa en cuevas. Aunque unas pendan del techo y otras crezcan desde el piso, el mecanismo que las forma es el mismo, así como el material del que están hechas. 

Estos lugares son testigos perfectos del tiempo ya que graban en su interior paquetes de información contenidos en forma de capas organizadas. Estas y muchas razones más las convierten en maravillas naturales enigmáticas y sumamente frágiles, razones por las que su protección y cuidado es tan importante. Aprende más sobre las cuevas y cómo podemos cuidarlas entre todos con esta guía de espeleología para principiantes.

1.- ¿Qué es la espeleología?

La palabra “espeleología” cuenta con un significado que incluye la exploración y el estudio de las cuevas desde un punto de vista geológico. Su etimología proviene de “espeleo-mineral” y “logía-estudio”.

espeleología - cavernícola

2.- Tipos de cuevas  

Las hay de distintos tipos: de lava, marinas, de hielo y kársticas. 

tipos de cuevas: lava, marinas, hielo, kársticas

3.- Las que verás al visitar la Península de Yucatán son cuevas kársticas  

Las cuevas kársticas o por disolución son a las que pertenecen las cuevas de Xplor y Xenotes. Son muy características de los suelos de roca caliza.

Las que existen cerca de la costa son también llamadas cuevas anquialinas por tener presencia de agua salada proveniente del mar y agua dulce de lluvia proveniente de tierra adentro. Esto ocurre por el hecho de que el suelo de roca caliza es poroso y el agua de lluvia se filtra al subsuelo. El agua fluye con dirección al mar a través de las cuevas, mismas que fueron formadas también por la misma agua de lluvia.

cuevas kársticas de Yucatán

4.- La edad de las cuevas  

La espeleología también estudia la edad de las cuevas. Las que podemos encontrar en la Península de Yucatán son relativamente jóvenes, tienen menos de 2.5 millones de años, que es el tiempo que lleva la península expuesta al aire. Cabe señalar que antes de este periodo la península era fondo marino y no fue hasta el inicio de la Era de Hielo/Pleistoceno que el nivel del mar bajó tanto que tierras nuevas emergieron hasta lucir como hoy en día.

mapa península de yucatán

5.- ¿Qué es la espeleogénesis 

Dentro de la espeleología encontramos podemos encontrar el término “espeleogénesis”. Esta es una hipótesis que explica la formación de las cuevas y los mecanismos físico-químicos involucrados.

espeleología - estudio

6.- Existen tres mecanismos de espeleogénesis de las cuevas 

  • Disolución 

Mecanismo responsable de disolver la roca con el agua de la lluvia acidificada al hacer contacto con el aire y el suelo. Al filtrarse en la roca genera disolviendo-erosionado la roca y formando las oquedades en la roca matriz tales como túneles, cámaras, pasajes y demás estructuras primarias a las que llamamos cuevas.

  •  Construcción 

Mecanismo involucrado en la decoración de la cueva con lo que llamamos estructuras secundarias. Estas son conocidas como espeleotemas, es decir, depósitos minerales tales como estalactitas, estalagmitas, columnas, roca de flojo, roca de goteo, goures, perlas de cueva, etc.

  •  Colapso 

Mecanismo responsable de los accesos a las cuevas, es el techo de la cueva que llegó a erosionarse a tal grado de no soportar su propio peso. Al romperse colapsa y forma una entrada desde la superficie al interior de la cueva. Técnicamente hablando, la mayoría de los cenotes y entradas naturales a las cuevas son colapsos.

7.- ¿Qué es una estalactita? 

Una estalactita es una formación mineral de calcita que pende del techo de una cueva. Tiene una forma puntiaguda y generada poco a poco al momento de caer gota tras gota dejando micro minerales atrás que se van acumulando.

8.- ¿Qué es una estalagmita? 

Una estalagmita es una formación hecha del mismo material que la estalactita, pero que se genera con cada gota que cae. Al caer al suelo de la cueva deja minerales detrás en el punto del impacto. Las estalagmitas por lo general son de formas mas redondeadas y cilíndricas.

estalagmita formación

9.- Las estalagmitas son las mejores testigos del tiempo 

Al crecer de abajo para arriba y en capas, las estalagmitas tienen organización estratigráfica, eso significa que las capas inferiores son más antiguas que las superiores por lo tanto podemos saber bien sus distintas edades. A través del análisis de un elemento llamado “uranio” que con el tiempo se convierte en “torio” y que se preserva muy bien dentro de las capas de las estalagmitas.

Dato curioso: se logró conocer la antigüedad de un esqueleto humano fósil gracias a una estalagmita que le crecía encima en la cueva Chanhol, resultó ser de 1,3000 años. Sin duda, una de las mayores antigüedades para los restos humanos de esa época en toda América.

estalagmitas - espeleología

10.- La vida dentro de las cuevas 

Las cuevas de Quintana Roo son hábitat de organismos que se han adaptado al ambiente en condiciones de eterna oscuridad, poco oxígeno y poca comida. Por lo general, estos son organismos muy pequeños, albinos y ciegos, tres características estratégicas a las que han llegado después de generaciones evolucionando dentro de cuevas.

Algunas de estas especies son los crustáceos, peces y en algunos casos insectos, y por supuesto, los murciélagos que usan las cuevas como refugio y son capaces de navegar en el interior en completa oscuridad haciendo uso de su ecolocación. También algunos mamíferos utilizan las cuevas como refugio, como el puma o el jaguar y otros de menor talla como los mapaches y sereques.

Las cuevas de la zona, después de tres décadas de exploración han arrojado descubrimientos que pocos esperaban, como:

  • Grupos humanos pre-mayas desconocidos anteriormente por completo.
  • Grandes antigüedades con hasta 13,600 años
  • Restos de más de 30 especies de megafauna extinta hace 10,000 años, seis de ellas nuevas especies para el mundo: un pecarí, un súper gato y tres perezosos gigantes. 

Igualmente, las cuevas fueron utilizadas por el pueblo maya tanto en el pasado como en la actualidad. La evidencia maya en cuevas cuenta con más de mil quinientos años de antigüedad.

cueva con estalactitas - xplor

Ahora ya sabes más sobre el maravilloso mundo de las cuevas, la vida dentro de ellas y toda la historia que se puede descubrir con su exploración y estudio con esta guía de espeleología para principiantes. Comparte este artículo para que más personas aprendan y juntos podamos sensibilizar sobre su importancia y conservación.

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el estudio de la espeleología para principiantes